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宇宙新時代の新しい仕事
「宇宙のお天気お姉さん」
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Space weather affects your daily life. It’s time to start paying attention.

宇宙新時代の新しい仕事
「宇宙のお天気お姉さん」

地球物理学と宇宙空間プラズマ物理学の博士号を持つスコフ博士は、太陽風や太陽フレア、地磁気嵐などについてインターネット上で説明する「宇宙のお天気お姉さん」だ。太陽活動の影響を受ける消費者向け技術が増えている現在、こうした現象をわかりやすく説明する「宇宙天気予報士」のニーズは今後、高まるかもしれない。 by Erin Winick2019.07.25

タミサ・スコフ博士は、自宅の狭苦しい部屋に籠もり、緑色のシーツを2枚つなげただけの間に合わせのグリーン・スクリーンの前で準備にかかる。コンピューター上で台本の準備を整え、録画ボタンを押す。

レンズを見下ろしながら、「先週、世界中にオーロラをもたらした複数の太陽嵐がようやく静まり、原因となったふたつのエリアが太陽の裏側に回りこみました。この情報は皆さんの役に立ちましたか? 今週は、このようなトピックを始め、いろいろな話題を取り上げていきます」と話す。

スコフ博士は、毎日電波に乗る数千人もの天気予報士のひとりかもしれない。しかし、宇宙のお天気お姉さんという別名を持つ彼女は、降雨量や気温の予報の代わりに宇宙天気を説明する、数少ない宇宙天気予報士のひとりなのだ。

宇宙天気予報は比較的新しい分野だ。スコフ博士は、太陽風、太陽フレア、地磁気嵐、太陽の外層大気から荷電粒子と磁場が放出されるコロナ質量放出などの詳細を説明する。

宇宙天気は、壮観なオーロラを作り出すこともあるが、GPSなどのサービスを提供する人工衛星を破壊したり、停止させたりする場合がある。また、送電網に影響を及ぼしたり、さらには、国際宇宙ステーション内の宇宙飛行士の生命を高レベルの放射線で脅かしたりする可能性もあるのだ。

このような太陽嵐を観測し、予測するために設立された施設は、コロラド州の宇宙天気予報センター(Space Weather Prediction Center)をはじめとして、世界中に多数存在している。研究者は、宇宙と地上の観測機を使って太陽の画像を撮影し、測定し、危険な宇宙天気の現象が近づく可能性があるときには政府や企業に警告する。たとえば政府が、警告に従って人工衛星や送電網を停止する場合もある。

こうしたセンターが提供する予報は難解だ。そのため、スコフ博士は、過去5年間にわたって、一般向けにわかりやすく説明した宇宙天気の予報を自身の ユーチューブチャンネルにアップロードしている。 スコフ博士の番組の視聴者は、人工衛星に大きく依存している団体をはじめ、農家や米軍、オーロラの写真家、パイロット、ドローン操縦士、気象学者、アマチュア無線家など、宇宙天気に起因する自然現象を知る必要のあるさまざまな人たちだ。

「アマチュア無線の世界に足を踏み入れると、いかに私たちが電離層の影響を受けているかがわかるでしょう」というのは、パイロットで長年のアマチュア無線愛好家でもあり、スコフ博士の番組を毎週観ているキース・ゴードンだ。「地球の裏側まで通信できる日があるかと思えば、80キロメートル先とさえ通信できない日もあります。言ってしまえば、地球の磁気圏は、太陽によって動きが変わる生き物なのです」。

これらの小規模なコミュニティはスコフ博士の宇宙天気予報を熱心に視聴しているが、彼女は、宇宙天気をより一般的なものにしたいと考えていると言う。「私の最終的な目標は、宇宙天気予報という放送分野を作リ出し、毎晩のニュース番組で地球上の天気と一緒に放送されるようにすることです」。

宇宙天気の観測

私たちの多くが宇宙天気に注目するのは、備えるためだ。人々は、ハリケーンによる停電やインターネットの障害が発生することを事前に知りたいのと同様に、太陽嵐がいつそういった影響を及ぼすのかを知りはずだ。1989年に地磁気嵐によってケベック市内全体が12時間にわたって停電した時には、ケベック市民はそのような警告を受け取っていなかった。2003年のスウェーデンのマルム地区の住民も同様だ。

航空会社は、太陽嵐がある場合には、飛行経路を放射線が集中する極地から離すべく変更することがある。つまり、宇宙天気予報により、フライトの時間が変更される可能性もわかるわけだ。小規模な嵐が来るとわかっていれば、グーグルマップ、ウーバーやその他のGPSに依存する …

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